Octante

Febrero 4, 2016

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El octante o cuadrante de reflexión es un instrumento de reflexión que sirve para observar la altura de los astros sobre el horizonte del mar. Esta herramienta astronómica, creada por el inglés John Hadley en 1731, cuenta con un arco de 45º o la octava parte del círculo, de ahí su nombre. Por el principio de reflexión que aplica, el octante puede medir ángulos de noventa grados. El octante, como instrumento astronómico de similar utilidad, se corresponde a la especie del quintante y del sextante.

Este instrumento supuso un notable avance con respecto a su predecesor, el cuadrante de Davis, no sólo en rapidez y comodidad de manejo, sino también en precisión, al abandonar el sistema de pínulas. Además de que permitía el ajuste de la posición de uno de los espejos, presentaba la ventaja de que la posición relativa de las dos imágenes que había que hacer coincidir (el astro y el horizonte) no se veía afectada por el movimiento de la embarcación. Por otra parte, podía medir diferencias angulares fuera de la vertical, lo cual resultaría esencial para la aplicación del método de las distancias lunares para la determinación de la longitud[i].

En el Museo Castillo de La Real Fuerza existe un octante fabricado por Henry Hughes, notable instrumentista inglés.

 


[i] Manuel Sellés. Instrumentos de Navegación del Mediterráneo al Pacífico. Colección Ciencia y Mar. Lunwerg Editores S.A. p. 120.

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